B-52: el primer avión que alcanzará los 100 años en servicio

El B-52 es un avión único, un bombardero diseñado para ser un referente durante la guerra fría y que ha infundido miedo en sus rivales desde su entrada en servicio en 1955. Este avión fué desarrollado por Boeing en exclusiva para la USAF y, gracias a sus buenos resultados durante toda su vida operativa, se prevé que permanezca en servicio hasta 2050, gracias a las continuas actualizaciones y el mantenimiento exhaustivo que recibe. Estas, son sólo algunas de las curiosidades de este emblemático avión:

  1. Su diseño comenzó en 1946 y duró casi 10 años. El plan inicial era dotar al avión con motores turbohélices y no fué hasta 1949 que se abandonó esta idea y se pensó en el motor a reacción.
    Primeros diseños con hélice. Foto: Greg V. Goebel
  2. Su producción sólo duro 10 años, tiempo durante el cual se fabricaron 744 unidades de sus 13 variantes.
    Primeros diseños a reacción. Foto: Greg V. Goebel
  3. El primer modelo fué el XB-52 y, hasta su entrada en servicio, sufrió 6 cambios de diseño en los cuales se modificó más del 45% del diseño inicial.
    Primer Prototipo XB-52
  4. El primer vuelo de un B-52 o, mejor dicho, del prototipo XB-52 fué un 15 de abril de 1952, es decir, hace 67 años. 
    XB-52 antes de su primer vuelo
  5. Recibe el apodo de Stratofortress en honor al B-17 Flying Fortress, que fué el bombardero más pesado de los Estados Unidos hasta la llegada del B-29.
    B-17 Flying Fortress y XB-52
  6. La producción de este avión acabó en 1962, es decir, el B-52 más "joven" tiene "sólo" 57 años.
    Última unidad fabricada del B-52H saliendo de la factoría de Wichita (Kansas) el 26 de octubre de 1962.
    Tiene el registro 61-0040 y sigue volando hoy en día.
  7. De las 744 unidades fabricadas, sólo quedan 85 en servicio y 9 en reserva.
    B-52 almacenados cerca de Tucson, Arizona.
  8. Todos los asientos del avión son eyectables y, aunque puede llevar un máximo de 7 tripulantes, lo normal es que la tripulación habitual esté conformada por 5 personas. 
  9. Los asientos de la cubierta inferior que corresponden al técnico de radar y al navegante, se eyectan por la parte de abajo del avión, siendo el único avión que tiene este sistema.
    Cubierta inferior de un B-52H
  10. Una unidad del B-52B fué la encargada de llevar bajo su ala derecha a los aviones experimentales de la USAF X-15 para ser lanzados. Estos tres aviones consiguieron varios récords de altitud (107.960m) y velocidad (6206km/h). 
    El B-52 a punto de soltar uno de lo X-15. Escoltado por un F-5
  11. El B-52H puede transportar 31.750 kg de armamento
  12. Este avión es el único modelo del mundo con 8 motores.
  13. Durante su historia ha sufrido varios accidentes, entre ellos, un choque 1966 en el aire con un KC-135 de la USAF sobre Almería, España, provocando el fallecimiento de los 3 tripulantes de este último avión. 4 de los 7 tripulantes del B-52 consiguieron eyectarse a tiempo y se salvaron. 4 bombas nucleares cayeron a tierra y al mar pero dos de ellas no detonaron. Las otras dos sufrieron la explosión de su carga convencional, lo que dispersó material radiactivo por la zona. No fué el único incidente de este tipo, dado que otros 4 aviones con armas nucleares se estrellaron aunque, por suerte, ninguna de las bombas detonó. 
    Restos del B-52 accidentado en Palomares, Almería.
  14. En 1972, el operador de la torreta de cola Albert Moore, derribó un Mig-21 sobre Vietnam. Esto se considera como el último derribo de un caza por parte de un operador de torreta de un bombardero. Esta característica fué eliminada de los B-52 en 1991.
    Torreta de cola de un B-52 con 4 ametralladoras.
  15. Después de que cayera la Unión Soviética en 1991, 365 B-52 fueron cortados cada uno en 5 partes como parte del acuerdo de desmilitarización. Cada lote contenía 5900kg de acero que fué vendido como chatarra a 22 céntimos de dólar el kg. 
    B-52 cortados en 5 partes en la base aérea Davis Monthan en Tucson, Arizona.
  16. Cada hora de vuelo del B-52H cuesta 70.000 dólares (precio de 2015).
  17. El B-52 dispone de un paracaídas para frenar durante el aterrizaje.
  18. El B-52 ha recibido innumerables actualizaciones y la USAF tiene previsto mantener este modelo en servicio más allá del 2050, lo que lo convertiría en el primer avión en estar en servicio más de un siglo. 
    Foto: Barksdale AFB
  19. Algunas unidades del B-52 (al igual que otros modelos como el KC-135) tienen un estabilizador vertical plegable. Esto se hizo para que pudieran tener acceso a hangares convencionales para su mantenimiento.
  20. El B-52 tiene un total de 10 ruedas: 8 bajo el fuselaje y 2 en las alas que le sirven como equilibrio en tierra.
    Rueda de apoyo bajo el ala. Foto: John Santic

  21. Todas las ruedas que se encuentran bajo el fuselaje son direccionables para que el avión pueda operar en campos de vuelo más pequeños y su radio de giro sea menor. 
  22. Un sólo motor GE-90-115B que impulsa al Boeing B777-300ER es más potente que los 8 motores juntos del B-52A (la primera versión de producción). Los Pratt & Withney J57-9W sólo entregaban 49kn de potencia cada uno, lo que hace un total de 392 kn. Un GE90 tiene un potencia de 514 kn. En el B-52H cada uno de los motores P&W TF33-P-3 entrega una potencia de 75.6kn, lo que en conjunto hace un total de 604.8 kn de potencia. 
    Foto: USAF
  23. El 40% de las bombas utilizadas durante la Operación Tormenta del Desierto durante la Guerra del Golfo (1990-1991) fueron lanzadas desde aviones B-52. 
  24. El B-52 nunca ha usado armas nucleares en combate, aunque si estuvo a punto de hacerlo varias veces. Los únicos aviones que han usado este tipo de bombas han sido los B-29 "Enola Gay" y "Bockscar", que lanzaron a "Little Boy" y "Fat Man" sobre las ciudades japonesas de Hirosima y Nagasaki el el 6 y 9 de agosto de 1945, respectivamente. 
    El modelo MK39 fué la bomba nuclear más común transportada por el B-52. Foto: National Museum of USAF
  25. El B-52 también transportó la bomba H, o de hidrógeno. Una de las bombas más potentes jamás creadas que pueden llegar a tener una potencia de 40 megatones, equivalente a 40 millones de toneladas de TNT.
    Una Bomba H cargada en un B-52 de la USAF. Foto: AFP
  26. El MTOW del B-52H es de 220.000kg. Vacío pesa 83.250kg y puede llevar un máximo de 181.000 litros de combustible (la misma capacidad que un Boeing B777-300ER).
    3 B-52 despegando durante un ejercicio de despegue en el mínimo intervalo
  27. Aún a día de hoy, los restos de un B-52G se encuentran en el pequeño lago Huu Tiep en mitad de la ciudad vietnamita de Hanoi. Este B-52 fué derribado durante la operación Linebacker II, en la que fueron derribados 15 bombarderos de este modelo. Esta es la localización de este lago.
  28. Su autonomía máxima es de 16.200km aunque, por supuesto, se puede incrementar dado que el B-52 tiene la capacidad de repostaje en el aire.
  29. Mide 28.5m de largo por 56.4 metros de envergadura y 12.4m de alto, aunque las primeras unidades tenían un estabilizador vertical que hacía que su altitud total fuera de 14.73m. 
  30. Con el estabilizador vertical plegado, la altura se reduce en aproximadamente 6m. 
    B-52 en un hangar con el estabilizador vertical plegado
  31. La unidad del B-52B que lanzó los aviones experimentales X-15 de la NASA no perteneció realmente a la NASA, sino que fué prestada por la USAF.
    B-52H (izquierda) y B-52B (derecha) en un acto en la base aérea de Nellis
  32. La USAF es la única fuerza aérea del mundo en tener este modelo. Ninguna otra fuerza aérea del mundo lo ha tenido.
  33. El B-52 se produjo en la factoría de Boeing en Seattle hasta su versión F, incluyendo los dos prototipos XB-52 y YB-52, con un total de 244 unidades. La factoría de Boeing en Wichita produjo el B-52 desde la versión D hasta la H, con un total de 467 unidades. Las versiones D, E y F se produjeron en ambas factorías.
    B-52F saliendo de la factoría de Seattle. La versión F fué la última en producirse en Seattle.

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